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Cariño, te amo … desde el fondo de mi cerebro

19 Julio, 2021

En la comedia El mercader de Venecia de William Shakespeare, la heroína de la obra Portia canta:

Dime dónde se cría la fantasía
O en el corazón o en la cabeza.

Si miras las tarjetas del Día de San Valentín, está claro que la fantasía se cría en el corazón y no en la cabeza; todas las cartas tienen corazones rojos. Pero están todos equivocados. El amor, de hecho, vive en el cerebro.

La irrelevancia del corazón para el amor ha sido ampliamente demostrada por los cirujanos de trasplante cardíaco. Los receptores de trasplantes de corazón no se enamoran de los amantes de los donantes muertos, a pesar de Hollywood. Seguramente esto prueba que dondequiera que resida el amor, en el corazón no.

El apoyo adicional al verdadero hogar del amor proviene de la neurociencia. Esto muestra que el amor es una función compleja, que incluye valoración, motivación dirigida a objetivos, recompensa, autorrepresentación e imagen corporal, ninguna de las cuales se puede encontrar en el corazón.

En el camino correcto

El punto de vista de Hipócrates sobre el origen corporal de los sentimientos podría enseñarse hoy en cualquier departamento de neurociencia. Eden, Janine y Jim / Flickr, CC BY

Históricamente, la atribución errónea del amor al corazón se remonta a los antiguos egipcios del tercer milenio antes de Cristo. Consideraron que el corazón es la sede del pensamiento, la memoria, la voluntad y la emoción. Los corazones, los estómagos y los intestinos se consideraban importantes para el más allá, pero no el cerebro. Antes del entierro, los antiguos egipcios descartaron sin cuidado el cerebro, por lo que durante milenios los faraones llegaron sin cerebro a su otra vida.

El problema con el cerebro es que, a diferencia del corazón, no se agita cuando los amantes se besan.

El científico al que se le atribuye el descubrimiento de la relación entre la mente y el cerebro fue Alcmaeon (circa 520-450 a. C.; posiblemente un estudiante de Pitágoras) que vivía en la colonia de habla griega de Kroton (Crotone del sur de Italia actual). Se cree que Alcmaeon llegó a su sorprendente conclusión al observar que todos los sentidos están conectados al cerebro a través de estructuras en forma de canal. Hoy los llamamos nervios.

Se cree que el concepto de Alcmeón pasó a la isla de Cos, donde trabajó Hipócrates (460-370 a. C.), el médico más importante de la antigüedad. Hipócrates expresó una visión sorprendentemente moderna:

Los hombres deben saber que del cerebro, y sólo del cerebro, surgen nuestros placeres, alegrías, risas y bromas, así como nuestras penas, dolores, penas y lágrimas. A través de él, en particular, pensamos, vemos, escuchamos y distinguimos lo feo de lo bello, lo malo de lo bueno, lo agradable de lo desagradable …

El punto de vista de Hipócrates podría enseñarse hoy en cualquier departamento de neurociencia.

Un paso atrás

Luego, las cosas fueron cuesta abajo para el cerebro durante un largo tiempo. Platón (429-347 a. C.) retuvo la primacía del cerebro y le atribuyó la sede del alma racional e inmortal. Pero, en su división tripartita del alma, confundió las cosas y atribuyó al corazón el alma emocional.

Mientras Platón retuvo la primacía del cerebro para las emociones, su alumno Aristóteles colocó el asiento del alma en el corazón. Editor de imágenes / Flickr, CC BY

El peor golpe al cerebro vino de Aristóteles (384-322 a. C.), alumno de Platón, el mayor biólogo clásico y primer anatomista. Aristóteles observó que los humanos tienen el cerebro más grande para el tamaño de su cuerpo, pero extrañamente atribuyó al cerebro la función peatonal de literalmente enfriar la sangre. Puso el asiento del alma en el corazón.

Las opiniones de Aristóteles fueron descartadas como absurdas por Galeno (130-201 d.C.), quien era un admirador de Hipócrates y se desempeñó como médico del emperador romano Marco Aurelio. Galeno propuso que el pneuma psíquico (mente) residía en los ventrículos del cerebro y, a través de los nervios, recibía información sensorial y controlaba los músculos.

Las teorías cardiocéntrica (centrada en el corazón, Aristóteles) y encefalocéntrica (centrada en el cerebro, Galeno) de la psique / mente / emociones lucharon entre sí hasta los albores de la ciencia moderna.

Tecnología y la verdad

La ciencia moderna no solo ha rechazado el corazón como la sede del amor, sino que está avanzando en la identificación de estructuras específicas en el cerebro involucradas en los componentes eróticos, cognitivos, emocionales y conductuales del amor.

El primer trabajo importante sobre el tema se publicó en 2000. Los investigadores estudiaron la actividad cerebral de personas que estaban profundamente enamoradas mediante resonancia magnética funcional mientras los sujetos veían imágenes de sus parejas (en comparación con amigos de edad y sexo similares).

Las teorías cardiocéntricas y encefalocéntricas de la psique / mente / emociones lucharon entre sí hasta los albores de la ciencia moderna. Soffie Hicks / Flickr, CC BY

El caudado / putamen (área del cerebro que recibe dopamina e involucrada con la recompensa), la ínsula medial (un área multisensorial involucrada en la asignación de atención y control de la frecuencia cardíaca) y el cingulado anterior (un área involucrada en la regulación autónoma, la emoción y comportamiento obsesivo-compulsivo) se activaron. Se desactivó la amígdala (un área involucrada en el miedo).

Desde entonces, los investigadores han ampliado estas observaciones al mostrar que el deseo sexual y el amor reclutan algunas estructuras cerebrales comunes que promueven las sensaciones corporales, la expectativa de recompensa y la cognición social.

La noción de que el amor no reside en el corazón sino en el cerebro está ahora tan bien establecida como la teoría del calentamiento global antropogénico. Claramente, es hora de que se abandone la falaz teoría cardiocéntrica del amor y el día de San Valentín los amantes intercambien imágenes del órgano realmente responsable de su emoción, cuya forma es tan hermosa como la del corazón.

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