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Venus llamando – volvamos al planeta del amor

19 Julio, 2021

La semana pasada, el mundo se detuvo para observar cómo el disco negro de Venus avanzaba poco a poco sobre la faz del sol.

Pero más allá de los tránsitos que captan nuestra atención aproximadamente dos veces por siglo, Venus siempre ha tenido un lugar especial en la imaginación humana, sobre todo por su asociación con las artes del amor.

También es el más visible de todos los planetas en el cielo nocturno (y representa una gran proporción de supuestos avistamientos de ovnis).

Ahora, más de 25 años después de que la última nave espacial aterrizara en Venus, hay planes para regresar.

Hermana malvada

La masa, la gravedad y el volumen de Venus son muy similares a los de la Tierra y más que cualquier otro planeta, Venus se considera fundamental para comprender la evolución de la Tierra.

Pero existen algunas diferencias importantes entre los dos planetas, que incluyen:

Venus gira en el sentido de las agujas del reloj sobre su eje (es el único planeta de nuestro sistema solar, además de Urano, que lo hace) La superficie de Venus está oscurecida por capas de nubes gruesas e impenetrables.

Antes de la era moderna de la exploración espacial, nadie sabía lo que podríamos encontrar en Venus. ¿Podrían esas densas nubes haber estado ocultando la primera evidencia de vida fuera de la Tierra?

Las primeras especulaciones pintaban a Venus como un mundo de montañas secas y polvorientas, océanos de ácido carbónico y charcos de metal fundido. Otros imaginaron un mundo cálido y pantanoso que se parecía a la Tierra Paleozoica (de 542 a 251 millones de años atrás).

Venus también apareció en la ficción literaria. En su novela de 1943 Voyage to Venus (también conocida como Perelandra), CS Lewis imaginó a Venus como un nuevo Edén de fragantes islas flotantes cubiertas de frutas exóticas y deliciosas. En Lucky Starr y los océanos de Venus (1954) Isaac Asimov imaginó ranas telepáticas nadando en los cálidos océanos de Venus.

Pero cuando las primeras misiones a Venus arrojaron datos, los sueños de vida en nuestro planeta hermano se desvanecieron.

Zafiros, diamantes y Daleks

Las misiones de sobrevuelo, como la del Mariner 2 de la NASA en 1962, sugirieron que Venus podría tener una temperatura superficial de alrededor de 430 ° C y una presión de alrededor de 100 atmósferas (atm) (es decir, 100 veces la presión al nivel del mar en la Tierra), pero estas cifras parecían poco creíbles.

A lo largo de la década de 1960, la URSS lanzó una serie de naves espaciales Venera que fueron aplastadas mientras descendían por la atmósfera. Cada falla fue parte de la curva de aprendizaje.

Finalmente, en 1970, una nave diseñada para soportar presiones de hasta 180 atm, Venera 7, se dirigió de manera segura a la superficie de Venus y finalmente envió algunos datos a casa. Se confirmaron las presiones y temperaturas superficiales aparentemente imposibles.

Venera 9 y 10, en 1975, devolvió las primeras imágenes de la superficie. En estas imágenes extraordinarias (ver más abajo), vemos un campo de rocas planas, con la curva del amortiguador de la nave visible en el borde inferior de la foto.

La perspectiva, como si una persona estuviera mirando sus propios pies, le da a las fotografías un sentimiento personal. Los Venera se parecían inquietantemente a los Daleks de la fama del Dr. Who: casi parecía como si pudieran comenzar a moverse por su propia voluntad.

Las primeras imágenes tomadas de la superficie de Venecia, por Venera 9 en 1975.

Pioneer Venus ha sido la única misión de Estados Unidos en aterrizar en Venus. En 1978, un autobús envió una sonda grande (llamada Grande) y tres sondas pequeñas (Norte, Día y Noche) a la superficie. Al igual que las exitosas Veneras, los instrumentos científicos de las sondas Pioneer Venus estaban protegidos de las altas temperaturas y la presión por una capa de titanio.

Para permitir que los instrumentos de la nave vean el exterior, Large fue equipado con cuatro ventanas de zafiro y una ventana de diamante. Las pequeñas sondas tenían dos ventanas de diamante cada una.

Las últimas misiones en aterrizar en Venus fueron las sondas Vega 1 y Vega 2 de la URSS, lanzadas por cohetes en su camino hacia un encuentro con el cometa Halley. Lanzado en 1984, ambos Vegas aterrizaron con éxito en Venus en 1985 y devolvieron datos.

Sobreviviendo a la superficie

Imagen ultravioleta de las nubes de Venus vista por Pioneer Venus Orbiter.

Las imágenes tomadas por las misiones de aterrizaje y otras misiones orbitales y de sobrevuelo, como Venus Express de la Agencia Espacial Europea, que ha estado en órbita alrededor de Venus desde 2006, revelaron un entorno feroz con la atmósfera superior más corrosiva del sistema solar.

No es de extrañar entonces que la transmisión de datos de las naves que aterrizaron en Venus cesó después de solo un par de horas.

Pero, ¿podrían los módulos de aterrizaje y las sondas de Venus haber sobrevivido a las horribles condiciones de la superficie hasta el día de hoy? Parece bastante posible.

No hay agua en la superficie y los vientos de la superficie se mueven al paso de los humanos. Como resultado, los procesos de erosión son tan lentos que los cráteres de unos pocos millones de años parecen frescos.

Las gotas de ácido sulfúrico de la atmósfera superior se evaporan a medida que aumenta la temperatura hacia la superficie, y rara vez sobreviven por debajo de unos 25 km. El titanio se funde a 1662 ° C, el diamante a 3550 ° C y el zafiro a 2040 ° C, muy por encima de las condiciones medias de 460 ° C en la superficie.

La sonda grande Pioneer Venus abre su paracaídas. NASA

Con base en esta información, no parece haber ninguna razón por la cual los arqueólogos del futuro no deban encontrar intactos los componentes de titanio de las sondas Veneras, Vegas y Large, North, Day y Night, los ojos de diamante y zafiro del último de estos que miran sin ver. en el aburrido terreno marrón.

Estas naves espaciales representan una evolución y adaptación a información cada vez más precisa. Cada conjunto de datos devueltos permitió el diseño de naves espaciales más adecuadas para sobrevivir a las condiciones de Venus.

Regreso al planeta del amor

Casi 25 años después, hay planes de regresar a Venus. El mes pasado, la NASA terminó de construir una cámara de Ambientes Extremos en su Centro de Investigación Glenn en Cleveland. La cámara probará la próxima generación de módulos de aterrizaje y rovers a temperaturas y presiones de Venus, y con cócteles tóxicos de ácidos.

Se espera que estas nuevas naves espaciales tengan la capacidad de transmitir datos durante períodos prolongados de tiempo. Y si pueden sobrevivir en Venus, pueden soportar las condiciones en cualquier otro lugar del sistema solar.

La misión Venus planeada es parte del programa Conceptos de sistemas aeroespaciales revolucionarios de la NASA:

Por supuesto, el lanzamiento de una nueva misión dependerá de la situación de financiación cada vez más precaria con la que la NASA ha luchado durante la última década.

Entonces, ¿podrían las nuevas misiones encontrar evidencia de vida después de todo? Bueno, eso sigue siendo muy poco probable, pero a principios de este año parecía que nos habíamos perdido algo importante de una misión anterior.

Al analizar las películas de Venera 13 (lanzadas en 1981), el científico ruso Leonid Ksanfomaliti informó que una criatura parecida a un escorpión se movía al pie de la nave espacial.

Lamentablemente, la creación resultó ser una tapa de lente caída y el movimiento que había visto fue el resultado del ruido digital.

Pero no debemos perder la esperanza por completo. Según el controvertido astrobiólogo Chandra Wickramasinghe, el tránsito de Venus de la semana pasada vio a los vientos solares sacar microbios y bacterias amantes del azufre de la atmósfera superior de Venus y hacia la Tierra, donde fueron capturados por las nubes y eventualmente caerán a la Tierra bajo la lluvia.

Los organismos que viven en respiraderos térmicos sulfurosos y de alta temperatura en el fondo del océano son bien conocidos en la Tierra, por lo que las formas de vida basadas en azufre en la atmósfera superior de Venus no están fuera de discusión.

Imagen en color de la superficie de Venus tomada por Venera 13. NASA

Dejando a un lado las cuestiones de la vida venusiana, ¿qué tipo de información nueva produciría realmente una nueva misión a Venus?

Bueno, aprendimos de misiones anteriores que Venus probablemente alguna vez tuvo océanos y un clima más agradable. Pero sucedió algo que convirtió a nuestra hermana gemela en un infierno de invernadero. Pudo haber sido actividad volcánica; resulta que Venus no es tan sísmicamente inerte como se pensó una vez.

Lo que queremos saber ahora es si un evento de este tipo podría ocurrirle también a la Tierra.

El científico planetario australiano Daniel Cotton de la Universidad de Nueva Gales del Sur está progresando en esta área al estudiar la distribución del monóxido de carbono en la atmósfera inferior de Venus.

Pero hay mucho que podemos hacer desde la Tierra: es hora de enviar una nave espacial a la superficie de Venus una vez más.

Mientras tanto, si Chandra Wickramasinghe tiene razón, entonces todos podemos experimentar la esencia del planeta del amor con solo estar bajo la lluvia.

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